¿Armaduras de arena?

La interacción entre las plantas y los herbívoros es una de las principales ‘entradas’ de energía dentro de las redes tróficas. Las plantas fotosintetizan mientras que los herbívoros se alimentan de ellas.

Ante la imposibilidad de salir corriendo o atacar, las plantas han desarrollado métodos de defensa para evitar ser comidas: espinas, venenos, olores repugnantes, asociaciones con insectos, camuflaje…y aparentemente ‘armaduras de arena’.

Un grupo de científicos publicaron un trabajo en la revista Ecology  donde muestran la ventaja que presentan algunas plantas frente al ataque de los herbívoros, al presentar ‘armaduras de arena’.

Durante varios años los científicos se preguntaron ¿Por qué algunas plantas secretan sustancias pegajosas que hacen que se forme una capa de granos de arena o tierra en sus tallos y hojas?

Se han planteado varias hipótesis explicando los beneficios ecológicos y fisiológicos de esta adaptación: protección física contra la abrasión de las tormentas de arena, la reducción de la pérdida de agua, reducción de la temperatura superficial o la reducción de la radiación solar. Además de estos planteos… ¿Se podría pensar que esta capa de arena las protege del ataque de los herbívoros, al hacerlas difíciles de digerir y poco apetecibles?Armaduras de arena 300x200 portada

Los experimentos

Los científicos eligieron a Abronia latifoliaes para sus experimentos, una planta típica de las dunas del norte de la costa californiana (USA). Estas plantas presentan tricomas glandulares, apéndices epidérmicos que secretan diferentes sustancias y recubren los tallos, pecíolos y hojas. Estas plantas pueden ser comidas por animales herbívoros como caracoles (Helix aspersa), ratones (Peromyscus maniculatus), ciervos y posiblemente orugas.

Para estudiar si la capa de arena protege físicamente a la planta del ataque de los herbívoros, los investigadores eliminaron la capa de arena de plantas A. latifolia y analizaron qué ocurría frente el ataque de los herbívoros, en comparación con las plantas control (plantas sin tocar la capa de arena que naturalmente tienen). Por otro lado, analizaron qué ocurría si aplicaban, adicionalmente y de forma artificial, una capa de arena en las plantas.

Experiencias con Abronia latifoliaes. Arriba se muestra el experimento de reducción de la capa de arena, a la izquierda se muestra la planta desprovista de la capa. Abajo se muestra la apariencia de las plantas del experimento de reducción de la capa (izquierda) y la adición con arena marrón (centro) y con arena verde (derecha). Tomado de LoPresti y Karban, 2016.

Experiencias con Abronia latifoliaes. Arriba se muestra el experimento de reducción de la capa de arena, a la izquierda se muestra la planta desprovista de la capa. Abajo se muestra la apariencia de las plantas del experimento de reducción o lavado de la capa de arena (izquierda) y la adición con arena marrón (centro) o arena verde (derecha). Tomado de LoPresti y Karban, 2016.

Lo resultados mostraron que, aquellas plantas lavadas y desprovistas de la capa de arena de sus hojas, tallos y pecíolos, fueron más atacadas por los herbívoros, en comparación con el control (plantas sin alterar). Y, por otro lado, observaron que las plantas que presentaban una capa de arena artificial, fueron menos atacadas por los herbívoros, frente al control.

Como no quedaba claro si las plantas con ‘armadura de arena’ no erann comidas por los herbívoros por la dificultad de digerir la arena que las cubría o si la razón era el camuflaje, los investigadores realizaron otro experimento. Por un lado recubrieron a las plantas con arena de color marrón y, por otro, con arena de color verde y analizaron qué ocurría con los niveles de herbívora. No observaron diferencias significativas entre ambos tratamientos, concluyendo que no sería la apariencia de la capa de arena un factor que determina la disminución del ataque de los herbívoros sobre las plantas.

En este trabajo se describen alrededor de 200 especies de plantas que presentan estas supuestas ‘armaduras de arena’ y que pertenecen a diversas regiones de desiertos o dunas. Se abre una línea de estudio y, sobre todo, se descubre lo maravillosa que puede ser la Naturaleza.

Bibliografía consultada:

-‘Chewing sandpaper: grit, plant apparency and plant defense in sand-entrapping plants’ DOI: 10.1890/15-1696
-Plants defend themselves with armor made of sand (http://www.sciencemag.org/)

por Emma O’Brien

Bióloga comprometida con la educación y divulgación de las Ciencias.
@emma_obrien_e

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