La baba de los “peces bruja”

Su baba es un componente esencial de su estrategia de defensa. El mecanismo persuasivo es por obstrucción de las branquias de los depredadores...

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He aquí esta criatura primitiva que vive en los fondos marinos; larga, con forma de gusano y sin mandíbula. Es el “peces bruja”, que con su mágica baba, persuade a los depredadores.

Los Agnatos actuales

Los Agnatos o comúnmente llamados “peces sin mandíbulas”, son vertebrados y la mayoría de ellos se han extinguido. Comprenden una gran cantidad de especies fósiles y se piensa que en la actualidad quedan sólo alrededor de 100 especies vivas.

Dentro de los Agnatos, actualmente se conocen las lampreas (Petromyzontidae) y los mixinos (Myxini). Al no tener mandíbulas se alimentan de formas muy particulares. Las lampreas son hematófagos (se alimentan de sangre) y los mixinos son necrófagos (se alimentan de cadáveres).

E stoutii by L Snook credits NOAA CBNMS
Eptatretus stoutii (mixino). Créditos: L. Snook NOAA CBNMS.

Los peces bruja

Los mixinos han sido objeto de muchas investigaciones evolutivas ya que se los considera dentro del grupo de los animales los vertebrados más primitivos. Son también considerados componentes importantes en la ecología de los ecosistemas marinos, debido a su alta abundancia relativa en los fondos y su comportamiento de excavación y alimentación en los sustratos. Actúan como “recicladores” de la materia orgánica. Poco se sabe sobre la biología reproductiva de estos organismos, y su reproducción en cautiverio no ha sido posible hasta el momento de la publicación de este post.

Son considerados detritívoros oportunistas (se alimentan de cadáveres que encuentran a su paso). Se ha observado que se alimentan de la carroña marina y descartes de pesquerías. Sin embargo, se postula que debido a su alta densidad en los fondos marinos, es poco probable que se alimenten solo del barrido de los fondos. Algunos estudios de los contenidos estomacales de mixinos capturados incluyen invertebrados bentónicos, gambas y gusanos poliquetos. Si bien existen estos reportes, no ha sido posible la observación directa de su comportamiento depredatorio. Algunos investigadores han logrado filmar lo que sería una “cacería” de un pez pequeño por parte de un mixino.

¿Qué es esa baba?

Los mixinos tienen una gran cantidad de glándulas en los laterales del cuerpo las cuales secretan, bajo condiciones de estrés del animal, una sustancia mucosa. Este exudado gelatinoso está formado mayoritariamente por proteínas (mucinas) que se expande en contacto con el agua de mar.

Figura 2: E cirrhatus by Zintzen et al
Vista lateral de Eptatretus cirrhatus. Se señala la boca (flecha roja) el ojo y las gládulas de moco (sp: de slime pore en inglés). Créditos: Zintzen et al. 2011

 

Los investigadores tienen algunas hipótesis sobre las funciones de este moco: se ha visto que sería de gran ayuda al escapar de los ataques de otros peces. Aparentemente esta malla de filamentos proteicos haría como cobertor resbaladizo y también se enredaría en las branquias de los predadores, obligándolos a soltar la presa (en este caso, el mixino).

En un trabajo publicado en la revista Nature lograron filmar varios eventos donde la baba secretada por peces bruja (Eptatretus sp.) llenan la boca y las branquias de los depredadores. Sigue el enlace del video pinchando aquí.

Figura 3: Detalle d ela boca de Eptatretus cirrhatus. Créditos Zintzen et al. 2011.
Detalle de la boca de Eptatretus cirrhatus. Créditos Zintzen et al. 2011.

Esta filmación confirma que la baba de estos peces es un componente de una estrategia de defensa sumamente efectiva. Aparentemente, el mecanismo persuasivo es por obstrucción de las branquias de los predadores, que, al acercarse la mixino y ponerse en contacto con el moco, éste obstruye sus branqueas. Otra posibilidad es que esta baba sea tóxica, pero hasta el momento no hay registros informados sobre esto. Hay análisis bastante recientes sobre los componentes de este moco y, según éstos, la baba estaría formada mayoritariamente por agua de mar e hilos proteicos junto con algunos osmolitos y aminoácidos.

Esta interesantísima estrategia demuestra una vez más lo maravillosa y diversa que es la Naturaleza. La fuerza por “sobrevivir” puede revelarse como increíbles estrategias de lucha y protección que puede hacer que algunos sobrevivan incluso cuando su “momento” aparentemente ya ha pasado. Muchos de los peces Agnatos ya han desaparecido, sin embargo, los peces bruja persisten. Esta adaptación (y otras) -los salva día a día.

Bibliografía consultada – créditos de video y fotos:

-Vincent Zintzen, Clive D. Roberts, Marti J. Anderson, Andrew L. Stewart, Carl D. Struthers & Euan S. Harvey. 2011. Hagfish predatory behaviour and slime defence mechanism.Nature. Scientific Reports 1, doi:10.1038/srep00131

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